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Medio billete y un reto para el Villarreal en Estambul

El conjunto amarillo busca arrancar por primera vez la fase de grupos con dos triunfos, que encarrilarían una clasificación que nunca ha costado más de 11 puntos

Los jugadores del Villarreal, durante su entrenamiento de este...
Los jugadores del Villarreal, durante su entrenamiento de este miércoles. VILLARREAL CF

La fase de grupos de la Liga Europa es casi como una segunda casa para el Villarreal, el equipo con más participaciones (8) en la misma junto a Lazio, Salzburgo, PAOK, PSV Eindhoven y Rapid Viena. Una fase del torneo continental en la que el conjunto amarillo se ha mostrado infalible, ya que siempre ha logrado la clasificación para las eliminatorias. Un objetivo que dejaría encarrilado si es capaz de llevarse este jueves los tres puntos en el partido que le enfrentará al Qarabag en Estambul.

Una victoria en el estadio Basaksehir Fatih Terim colocaría al equipo que dirige Unai Emery con seis puntos, lo que le supondría tener medio billete para la ronda de dieciseisavos en su bolsillo. Históricamente, nunca han hecho falta más de 11 puntos para acabar entre los dos primeros de grupo, aunque sí hay unos cuantos equipos que se han quedado fuera con 10. Los últimos, el Milan o el Standard de Lieja, en la 2018-19.

Además de dejar encarrilada su clasificación, un triunfo frente al Qarabag en esta segunda jornada de la fase de grupos también permitiría al Villarreal lograr un hito. Nunca ha sido capaz de arrancar esta fase de la competición con dos victorias, algo que tiene a su alcance mañana.

En su primera participación en el torneo -la temporada 2003-04, bajo la antigua denominación de Copa de la UEFA- no existía aún la fase de grupos y toda la competición se disputaba bajo el formato de eliminatorias. Fue un año después cuando se adoptó el actual sistema de competición, aunque con la particularidad de que los grupos eran de cinco equipos y sólo se enfrentaban una vez entre ellos. La temporada 2004-05, el conjunto amarillo arrancó con un empate ante el Lazio y una victoria en casa contra el Middlesbrough. La siguiente campaña calcó ese mismo comienzo empatando en El Madrigal ante la Fiorentina y ganando en casa del Mladá Boleslav.

El Villarreal estrenó el actual sistema de grupos de cuatro equipos y dos partidos entre cada uno de ellos la temporada 2009-10, que empezó con un triunfo ante el Levski Sofía y una derrota en Salzburgo. La siguiente campaña empezó perdiendo ante el Dinamo de Zagreb antes de ganar al Brujas en casa.

Tampoco desde su regreso a Europa tras el paso por Segunda ha conseguido el conjunto amarillo empezar una fase de grupos con dos triunfos. La 2014-15 sumó cuatro puntos con un empate ante el Borussia Monchengladbach y una victoria contra el Apollon. Lo mismo ocurriría en la 16-17 (victoria ante el Zúrich y empate con el Steaua) y 17-18 (triunfo ante Astaná y empate con el Maccabi). En la 15-16 empezó perdiendo con el Rapid y ganando al Viktoria Pilsen y en su último concurso, la 18-19 firmó su peor comienzo tras arrancar con dos empates, ante Rangers y Spartak de Moscú.

Por tanto, mañana en Estambul tiene el equipo de Emery la oportunidad de firmar el mejor arranque de la fase de grupos de su historia.

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