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La veneración a la Virgen de la Mercè, asociada a la protección contra epidemias

Es muy probable que hoy, en su homilía de la misa solemne en la basílica de la Mercè, el arzobispo de Barcelona, Joan Josep Omella, resucite una vieja tradición vinculada al culto a la patrona de la ciudad. En épocas pretéritas, la devoción a esta virgen ha vivido momentos de auge que han coincidido con plagas y pandemias que han azotado la capital catalana. Así lo atestiguan unos documentos del siglo XIX rescatados del Arxiu Diocesà que muestran cómo en 1821 los barceloneses pidieron la intercesión de la Mare de Déu de la Mercè para que acabara con la terrible epidemia de fiebre amarilla que se llevó la vida de más de 8.000 personas.

El papel de la Mercè como remedio de fe para hacer frente a las desgracias está en los mismos orígenes de su designación como patrona de Barcelona. En 1687, la ciudad sufrió una plaga de langostas de dimensiones bíblicas. El convento de la Mercè se incendió y muchos barceloneses interpretaron aquel suceso como un presagio. El Consell de Cent se comprometió a nombrarla patrona si liberaba la ciudad de los inoportunos insectos. Las langostas acabaron marchándose y la devoción por la Mercè fue en aumento. Precisamente, el cartel de las fiestas de este año evoca aquel episodio aunque en un sentido muy distinto del que tenían los ruegos y oraciones de los barceloneses del siglo XVII. Aquí, la niña del cartel, que representa la esperanza en las generaciones más jóvenes, esboza una sonrisa bajo la mascarilla anti-Covid mientras sostiene un langosta a la que, en tiempos de “renaturalización” de la ciudad, no cabe desearle ningún mal.

La ciudad rogó a la patrona que la librara de la fiebre amarilla de 1821, que causó 8.000 muertos

No obstante, el camino de la Mercè hacia el reconocimiento único como patrona de Barcelona no fue rápido. Durante casi dos siglos, tuvo que compartir honores con santa Eulàlia. Un decreto papal de 1867 de reducción del número de festividades y que limitaba a un solo patrón la veneración de los santos aceleró la exclusividad de la Mercè, ­avalada por la solicitud de la nobleza local, un auténtico lobby de la época con más influencia en las políticas municipales que las patronales y grandes asociaciones empresariales del momento actual.

Los documentos guardados en el Arxiu Diocesà muestran cómo los barceloneses pidieron a la Mercè en 1821 que los salvara de la epidemia de fiebre amarilla que estaba diezmando la población. Detallan cómo desde el Ayuntamiento se pidió en septiembre de ese año el socorro de la Iglesia ante la emergencia sanitaria que vivía la ciudad. El Obispado atendió los ruegos de los munícipes organizando un maratón de actos religiosos los días 18, 20 y 22. Los papeles revelan como se formularon las rogativas pro vitanda mortalitate . “ Al mismo tiempo que esta Junta Municipal de Sanidad no perdona medio ni fatiga para cortar las enfermedades que se han descubierto y proporciona todo el alivio posible a los enfermos, tanto en lo espiritual como en lo temporal, y penetrada de los mayores sentimientos religiosos, está bien que este principal remedio que las actuales circunstancias exigen es el de implorar la misericordia del todopoderoso por medio de sus ministros, como se practica en estos casos”.

No bastó. La crisis sanitaria parecía imbatible y, como recoge el Diario de Barcelona , la ciudad siguió rogando a la Mercè y los feligreses solicitaron una procesión para que fuera directamente la patrona la que intercediera ante el Supremo. El Ayuntamiento, con buena parte de la población refugiada en la periferia de la ciudad, en campamentos provisionales como los de la todavía no urbanizada montaña de Montjuïc, autorizó esa procesión para el 8 de octubre. Un mes después, la fiebre amarilla comenzó a remitir –no consta que hubiera rebrotes ni segundas oleadas– y el 25 de noviembre se celebró un Te Deum a modo de acción de gracias en la catedral. La epidemia se dio por extinguida el día de Navidad y el 30 de diciembre todas las autoridades civiles y eclesiásticas, con una afluencia masiva de ciudadanos, participaron en una procesión final de agradecimiento a la Mercè.

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