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El helicóptero Ingenuity, a punto de volar en Marte por primera vez

Será esta mañana temprano, pero probablemente la NASA no lo confirme hasta el mediodía. Por fin, después de una semana de retraso por problemas técnicos, el helicóptero Ingenuity intentará echar a volar en Marte. Si tiene éxito, será la primera vez que un artilugio a motor sobrevuele otro mundo, una prueba de tecnología que ha costado seis años de trabajo y que tiene a los ingenieros de la agencia espacial en vilo.

El dron ultraligero de 1,8 kilos, que viajó hasta el planeta rojo en la 'panza' del rover Perseverance, está programado para despegar sobre las 9.30 hora peninsular. Horas después, sobre las 12.15 horas, la NASA tiene prevista una transmisión en vivo con los datos que reciba la Instalación de Operaciones de Vuelo Espacial en el Laboratorio de Propulsión a Chorro (JPL).

Es la segunda vez que Ingenuity intenta volar en Marte. El primer intento iba llevarse a cabo el pasado 11 de abril, pero se retrasó por un error detectado durante una prueba de máxima velocidad del rotor. Falló un temporizador de vigilancia que se encarga de alertar de cualquier problema potencial.

30 segundos de terror

Este primer vuelo será el más sencillo de los cinco que los ingenieros planean para los treinta días siguientes. El Ingenuity se elevará unos tres metros por encima del suelo. Una vez llegue a la altura máxima, hará un pequeño giro, pero sin desplazamiento en horizontal. Y luego aterrizará. Tardará solo unos 30 segundos que ya han sido bautizados como los «3o segundos de terror». En los cuatro vuelos siguientes, se irá incrementando progresivamente la dificultad.

«Nuestro equipo considera el primer vuelo del lunes como el lanzamiento de un cohete: estamos haciendo todo lo posible para que sea un éxito, pero también sabemos que es posible que tengamos que volver a intentarlo», afirmó en el blog de la NASA Mimi Aung, gerente de proyectos de Ingenuity en el JPL. «En ingeniería, siempre hay incertidumbre, pero esto es lo que hace que trabajar en tecnología avanzada sea tan emocionante y gratificante».

Dos soluciones

Aung explica cómo durante la última semana los ingenieros han probado dos soluciones para abordar el problema del temporizador 'guardián' que impidió que el helicóptero cambiara al 'modo de vuelo' y realizara una prueba de giro de alta velocidad de los rotores. La primera solución consiste en ajustar la secuencia de comando de la Tierra, y la segunda, en la modificación del software de control de vuelo existente, que se ha mantenido estable durante casi dos años. El equipo se ha decantado por la primera solución, la más sencilla, porque no hay que cambiar su configuración y solo requiere agregar algunos comandos a la secuencia de operaciones de vuelo. Si no funciona este lunes, lo intentarán nuevamente en los días siguientes.

Pero si este enfoque no funciona, los ingenieros optarán por la segunda solución, que requiere la modificación y reinstalación del software de control de vuelo de Ingenuity. El nuevo software para esta solución se ha transmitido al rover Perseverance que, si es necesario, se lo enviará al helicóptero.

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